No Return este inca unul dintre debuturile excelente pe care le-am citit in ultimii 4-5 ani de la Night Shades Books. Editura americana ne-a dat in ultima jumatate de deceniu poate cea mai impresionanta serie de debuturi din istoria SF-ului, publicand printre altele The Windup Girl de Paolo Bacigalupi, God’s War de Kameron Hurley, Of Blood and Honey de Stina Leicht, Soft Apocalypse de Will McIntosh, Seed de Rob Ziegler sau Faith de John Love.

Din pacate insa, curajul cu care aceasta editura a stiut sa caute si sa incurajeze debuturile a facut-o sa neglijeze autorii consacrati, autorii care reprezinta coloana vertebrala a unei edituri. Astfel, acest roman va fi probabil ultimul debut pe care il voi fi citit de la Night Shade Books. Mare pacat!

No Return este o carte foarte neobisnuita, un fantasy care se metamorfozeaza frecvent in science-fiction, dar si un science-fiction care devine de tot atatea ori un fantasy. Este un fantasy pentru ca locuitorii planetei Jeroun sunt definiti de relatia pe care fiecare dintre ei o are cu zeul Adrash. Este un science-fiction pentru ca acest zeu este atat de real, incat toate aceste relatii trebuiesc gandite intr-un mod foarte stiintific. Adrash foloseste magii foarte puternice, dar in acelasi timp construieste pe orbita „The Needle”, format din multe sfere uriase, cu care ameninta sa bombardeze planeta si sa declanseze Apocalipsa. In ciuda faptului ca este numit zeu, Adrash pare a fi de fapt mai degraba un post-uman extrem de puternic.

Unul dintre cele cinci personaje principale ale cartii este Vedas, un tanar maestru in arte martiale, posesor al unui costum realizat din pielea unei rase de umanoizi de mult disparute care il face aproape invincibil. Vedas este desemnat sa participe la un turnir in orasul Darnoor, intre „Costumele albe” si „Costumele negre”, intre sustinatorii lui Adras si cei care i se opun. De castigatorul acestui turnir s-ar putea sa depinda soarta intregii planete. Alaturi de Vedas, in drumul spre Darnoor, calatoresc Churls – o femeie mercenar bantuita la propriu de fantoma fiicei sale – si Berun, un „om de tinichea”, construit din sfere, care e dominat de la distanta de creatorul sau. Celelalte doua personaje sunt Ebn si Pol, doi magi apartinand unui ordin care poate calatorii in spatiu. Acesti magi, adevarati astronauti, vor incerca sa ajunga cat mai aproape de Adrash, pentru a-l domoli si pentru a aduce pacea pe planeta.

Din pacate cele doua fire narative – al celor care merg la turnir si al celor doi magi – nu se intersecteaza absolut deloc. Sunt sigur ca se vor intalni in cartile urmatoare, dar parca prea neglijent a fost No Return lasata sa fie, in esenta, doua romane care se petrec in acelasi univers. Din fericire insa, acest univers este extrem de interesant, cu o textura foarte bogata, sexy si lasciv, cu sabii si magie, dar si costume si batalii spatiale, magi si razboinici, dar si astronauti si inteligente artificiale, zei si dragoni, dar si post-umani si creaturi artificiale. Desi pare incredibil, toate astea chiar functioneaza foarte bine impreuna, iar dialogul dintre cele doua subgenuri este mereu captivant pentru cititor. Nu stiu cat de curajos sau inconstient a fost Zachary Jernigan cand a hotarat sa realizeze romanul sau de debut in acest mod, dar un lucru e sigur: ceea ce reuseste el sa faca in No Return nu i-ar fi prea la indemana nici macar unui scriitor experimentat.

Dintre personaje cel mai mult mi-a placut Berun, omul artificial care-si cauta libertatea si umanitatea; mi-a amintit de cele mai reusite inteligente artificiale din literatura. Vedas si Churls sunt amandoi foarte interesanti, extrem de traumatizati de trecut, iar evolutia lor este atent si bine gandita. Cu cei doi magi este mai greu pentru cititor sa stabileasca o legatura, dar aceste doua personaje sunt voit construite astfel de catre autor, pentru ca lupta finala dintre ei sa fie una dintre cele mai perverse, violente, groaznice si inconfortabile confruntari din cate am citit eu.

De multe ori, aceasta carte este atat de vie si de cruda incat devine extrem de inconfortabila pentru cititor. Dar aceste momente sunt compensate de cele de tandrete umana si de frumusete subtila, care va vor lovi la fel de puternic. Un roman care se citeste pe nerasuflate, dar care iti si taie rasuflarea, No Return va fi cu siguranta unul dintre cele mai importante debuturi ale anului.